Las islas separadas del resto de las tierras por barreras importantes han constituido lugares de experimentación natural de gran importancia en la resolución de problemas ecológicos. Ha sido en las islas donde se ha observado la gran potencialidad genética de las especies. Aquí los inmigrantes, sin casi competidores, amplían su nicho ecológico inmediatamente, y si encuentran otras combinacionesde especies distintas a las del continente cambian simplemente el nicho

Uno de los fenómenos que más ha llamado la atención en el estudio de las islas es el de la radiación adaptativa, que tiene su máximo exponente en los archipielagos. Si una especie llega a un área donde está vacante una serie de nichos, y este área presenta barreras que restringen el flujo de genes, se produce una diversisdad de caracteres cuyo resultado es la especiación. Cuando estas especies concurren de nuevo en un mismo lugar, las diferencias se refuerzan debido a la competencia, y nos encontramos con un grupo de especies congenéricas o muy relacionadas entre sí ocupando los distintos nichos de un área pobre en competidores de otros grupos taxonomáticos.

Las islas son conocidas como conservadoreas de grupos arcaicos que han perdido algunos de los saltos evolutivos, y donde la evolución ha ido en sentido de producir solo una radiación adaptativa d elos grupos por los cuales habían sido colonizadas.

Considerando escalas de tiempo pequeñas e islas no muy alejadas del continente, Robert MacArthur y Edward Wilson elaboraron la teoría insular, cuya idea básica es que el número de especies que habitan en una isla tiende siempre a ser el mismo porque existe un equilibrio dinámico, de tal manera que las extinciones de especies en las islas, están compensadas por las nuevas emigraciones procedentes del continente o de las otras islas. El número de especies de una isla depende del tamaño y heterogeneidad de dicha isla.Esta teoría ha sido apoyada por situaciones naturales basicamente de tres tipos.

- Un primer tipo es el estudio del avance hacia el equilibrio en las islas vacías.

- Un segundo tipo de situación es la de las islas sobresaturadas, cuyo número de especies va disminuyendo.

- La tercera aproximación se basa en el cálculo de tasas de extinción e inmigración en islas cuyos biotas han sido descritos en sitios sucesivos.